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Un estudio con ratones sugiere que un circuito cerebral interviene en el ciclo sueño-vigilia

Un estudio con ratones sugiere que un circuito cerebral interviene en el ciclo sueño-vigilia

Según los resultados presentados en la revista Nature Neuroscience, las neuronas que regulan el mantenimiento de la vigilia y el inicio del sueño se localizan en el área tegmental ventral (véase gráfico). Se trata de células que producen dopamina, un neurotransmisor involucrado en el sistema de recompensa del cerebro que responde a estímulos gratificantes.

El avance explica por qué cuesta conciliar el sueño cuando se realizan actividades estimulantes antes de ir a dormir. Estas actividades estimulan precisamente las neuronas del área tegmental ventral que deben estar inhibidas para que se inicie el sueño.

La nueva investigación se ha realizado en ratones, que tienen unos sistemas de recompensa y de regulación del sueño similares a los del cerebro humano. Los experimentos han demostrado que activar las neuronas del área tegmental ventral es suficiente para despertar al cerebro de un sueño profundo y para mantenerlo alerta incluso a horas en que normalmente estaría durmiendo.

Por el contrario, cuando se inhiben estas neuronas, el cerebro desconecta. Incluso si se tienta a los ratones con comida apetitosa o con una hembra receptiva, o si se les intenta aterrorizar con orina de zorro, no pueden evitar permanecer dormidos.

Si se sitúa a los ratones en una jaula nueva que no les es familiar, y se les inhiben las neuronas del área tegmental ventral, lo primero que hacen es construirse rápidamente un nido para poder dormir lo antes posible. El área tegmental ventral, por lo tanto, no sólo controla el inicio del sueño, sino también la preparación para dormirse en los minutos anteriores.

Un fármaco que inhiba las neuronas del área tegmental ventral que liberan dopamina “podría ayudar a las personas con insomnio a conciliar el sueño e inducir un sueño de alta calidad.

 

FUENTE: Stanford University, news release, Sept. 5, 2016

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